Ho studiato neuroscienze per capire le mie dipendenze. Ora so che non è la cura

di Judith Grisel

in "The Guardian", 30 dicembre 2019

Pensavo che la dipendenza fosse causata da molecole impazzite nel cervello e che avrei potuto curarmi con l'aiuto delle neuroscienze.

Ho iniziato a imparare come funziona il cervello dopo essere finita in terapia per la tossicodipendenza a metà degli anni '80, quando le speranze di riabilitazione da cure neuroscientifiche erano spropositate come le acconciature per i capelli.

Come molti all'epoca, immaginavo il cervello come il direttore esecutivo di un dramma epico, l'unico responsabile del quadro complessivo di ciò che facevo, sentivo e pensavo.

Il mio scopo specifico nell'ottenere un dottorato in neuroscienze comportamentali era quello scoprire la spiegazione neurale delle mie scelte irrazionali intorno alle sostanze chimiche che alterano la mente.

Qual'è stato l'interruttore difettoso neurale che ha spazzato via le promesse sincere o ha mantenuto fortemente le convinzioni e le scelte in reazione praticamente ad ogni evento della mia vita, al punto da stravolgere la realtà?

Ho preso decisioni sempre più rischiose e sfrenate, perchè la possibilità di una felicità transitoria in uno sparo di cocaina, una pancia piena di alcol o una testa tra le nuvole (cannabis) è arrivata a superare il mio senso di responsabilità o più semplicemente il buon senso comune.

Esami finali, "last chances" sul lavoro o funerali dei propri cari, ad esempio, non hanno avuto alcuna chanche di competere con il mio bisogno di aggrapparmi a qualsiasi sostanza inebriante che potessi prendere.

Quando ho toccato il fondo, la scelta tra affrontare la dura realtà o usare droghe per scappare non era affatto una scelta: la regolazione corticale aveva completamente lasciato il posto ad impulsi ed abitudini subcorticali.

A livello globale, si stima che 35 milioni di persone soffrano di disturbi derivati dal consumo di droga.

Le cause di questo disastro per la salute pubblica sono complicate, ma è ampiamente riconosciuto che circa la metà provenga da un rischio ereditario e per il resto da una sfortunata confluenza di fattori ambientali che interagiscono con una certa vulnerabilità biologica.

Ad ogni modo, la dipendenza è stata ampiamente vista come un dilemma individuale guidato da un sistema nervoso danneggiato.

La visione secondo la quale il problema con persone come me stesse dentro le persone come me fornisce delle categorie interpretative ordinate - malate o in salute; normali o anormali - con le quali le persone non colpite personalmente dall'epidemia sembrano esenti da responsabilità.

Troveremo le proteine ​​sbagliate o i percorsi correlati con il comportamento aberrante, tradurremo questa conoscenza in interventi biomedici e voilà! Guarito.

Aristotele pensava che lo scopo del cervello fosse raffreddare il sangue. I grandi balzi degli anatomisti del Rinascimento - tra cui Da Vinci, Broca, Vesalius e Ramón y Cajal - hanno contribuito a mappare le strutture cerebrali alle funzioni, ma i progressi sono stati lenti a causa della diversità sbalorditiva tra 100 miliardi di cellule e le loro complesse interazioni.

Come studente universitario ho imparato a conoscere il cervello come se fosse un qualsiasi altro organo del corpo e mi è stato insegnato che comprendere la funzione di alcune cellule sarebbe sufficiente per spiegarlo in generale.

Non c'è quasi nulla di vero in questa visione semplicistica considerata oggi.

Un gruppo di cellule anormali può causare infarto o melanoma, ma i disturbi da uso di sostanze coinvolgono ampie fasce di proprietà e processi neurali come la motivazione e l'apprendimento.

Non è possibile eccitare le cellule cerebrali o le sostanze chimiche responsabili di questo tipo di funzioni globali e la possibilità di trovare un gene specifico o una sostanza chimica responsabile di comportamenti di dipendenza è praticamente nulla.

Il mio viaggio lontano dal ciclo distruttivo della dipendenza è iniziato con fattori al di fuori del mio cervello piuttosto che con un intervento biologico diretto.

Quando ho iniziato a vedere più chiaramente i costi terribili che il mio consumo di droga richiedeva e ho deciso di provare la sobrietà, mi sono avvalsa di ogni strumento.

Ho beneficiato dell'orientamento clinico, della comprensione dei datori di lavoro, delle passeggiate nei boschi, della condivisione del caffè, delle lacrime e delle risate con nuovi amici nella stessa barca. Ho impiegato la mia mente ossessivo-compulsiva a creare flashcard per lo studio della biopsicologia e ho fatto affidamento sui poteri curativi del passare del tempo.

Ciascuna di queste esperienze ha influenzato la struttura e la funzione del mio cervello.

Questo è il punto: sarebbe stata (ancora) un'altra soluzione farmacologica, una corrente elettrica indirizzata a "circuiti di dipendenza" o (in arrivo, senza dubbio, in una clinica vicino a te!) la strategia dell'editing genetico?

La ricerca biomedica è oggi più avanzata che mai, ma non sto trattenendo il respiro. Mentre la mia perdita di idealismo ingenuo si è sviluppata per un po', la mia prospettiva, insieme alle prove empiriche, si è ampliata di recente.

È chiaro che la salute mentale è una funzione di connessioni più ampie critiche tanto quanto qualsiasi altra cosa; ripristinare o mantenere una sana funzione cerebrale è uno sforzo relazionale a lungo termine.

Data la danza incessante e sconfinata del cervello con tutto ciò che è, è una buona scommessa che troveremo interventi più efficienti ed efficaci per i disturbi da uso di sostanze attraverso le sue connessioni rispetto ai tentativi focalizzati individualmente di modificare direttamente l'attività cerebrale.

In più di 30 anni come neuroscienziato, la mia lezione più profonda è stata che il cervello e il comportamento sono prodotti di molteplici influenze interagenti e il più potente di questi si trova al di fuori della nostra testa e quindi al di fuori di ogni controllo individuale.

Il cervello funge da canale per tali influenze per modellare chi siamo, ma non è la fonte: quindi la dipendenza è un sintomo della malattia, piuttosto che una causa.

Dopo essere sopravvissuta ad un decennio di bevande e droghe da giovane, la Dr.ssa Judith Grisel ha concentrato tutta la sua determinazione nello scrivere un libro sulla dipendenza: Never Enough: the Neuroscience and Experience of Addiction.

La Grisel non ha sperimentato povertà infantile o maltrattamenti, come siamo abituati ad associare alle storie di alcuni consumatori di droghe.

E' convinta che la sofferenza nella relazione dei suoi genitori e la pressione che ha provato per salvaguardare le apparenze abbiano avuto il maggiore impatto sulla sua traiettoria di vita.

“Il loro matrimonio era così disfunzionale che mia madre alla fine ricevette l'annullamento dal Papa, ma non l'abbiamo mai riconosciuto in quel momento. Da bambina mi sono sentita come protetta da questo gioco della famiglia perfetta".

Un momento cruciale arrivò quando, a nove o dieci anni, la Grisel trovò sua madre piangere sul lavandino della cucina.“Le ho chiesto quale fosse il problema e lei ha risposto che stava piangendo perché era così felice. Il mio stomaco affondò di mille piedi perché sapevo che non era vero, ma sapevo anche che non c'era modo di raggiungere la verità”.

L'insistenza di sua madre sul fatto che la famiglia ignorasse la realtà dei loro problemi invece andò avanti con una pretesa di felicità, con un impatto profondo e negativo sul modo in cui la Grisel stessa ha capito le proprie emozioni e il proprio posto nel mondo.

"Quello che ho imparato a fare in quel momento", spiega, "era dubitare della mia realtà; rendermi conto che ciò che era critico nella mia vita era proprio la mia storia, cioè ciò che ci teneva insieme. E questa nuova consapevolezza mi faceva morire".

Così iniziò la ricerca della Grisel per sfuggire alla sua vita di tutti i giorni, una vita che sembrava falsa e piena di pressione per andare avanti con la finzione.

È iniziata con un'ossessione per la lettura di libri. "Avrei letto costantemente, sottosopra se avessi potuto". E poi all'età di 13 anni (raggiungendo un punto di sviluppo chiave del cervello adolescente, pronto per assumere un comportamento rischioso) ha bevuto il suo primo drink.

“Ho pensato, questo è il modo in cui le persone superano i problemi della vita. Posso far finta di tutto, perché posso avere questo piccolo segreto nel quale sono bello e caldo dentro”, ricorda la Grisel. "Era la prima volta nella mia vita che ricordo di essermi sentita rilassata".

Grisel passò rapidamente al "conforto" del bere quotidiano, del fumo di marijuana e del consumo regolare di droghe.

"Mi è piaciuto poter connettermi al mio vero io e mi sembrava di poterlo fare solo quando ero sprecata", spiega.

Non sorprende che presto si trovò nei guai a casa e a scuola, un problema che è cresciuto durante la sua adolescenza fino a quando non è stata cacciata dai suoi genitori all'età di 19 anni, abbandonando il suo primo anno di college allo stesso tempo. Dopo anni di tentativi in ​​vari modi per impedire a Grisel di assumere droghe, la sua famiglia ha ritirato del tutto il sostegno finanziario.

Mentre usciva di casa, nonostante il suo "fratello muscoloso giocatore di football del liceo" piangesse per la strada, si sentì euforica: "Mi sentivo come se tutte le restrizioni fossero svanite e le cose si fossero messe male soltanto dopo".

Sempre più distaccata dai suoi genitori, che vide a malapena nei quattro anni successivi, la vita della Grisel si concentrò interamente sulle droghe.

Che cosa accade ad un certo punto nelle persone che fanno uso di droghe o comunque di sostanze dipendenti?

La Grisel illustra il circolo vizioso del “A and B process” che spiega nelle sezioni scientifiche del suo libro. Quando gli esseri umani si impegnano in qualsiasi attività che altera la mente, gli effetti sono noti come “A process”. Che si tratti della sedazione dell'alcool o della corsa alla cocaina, gli utenti spesso provano piacere dall'uso iniziale del loro farmaco preferito. Ma come la Grisel fa di tutto per spiegare, "There is no free lunch”, non esistono cose gratis.

"Il cervello si adatta a qualsiasi sostanza o attività che crea dipendenza producendo esattamente l'effetto opposto", afferma. Questo stato opposto, noto come “B process”, è guidato dalla spinta del cervello a tornare al suo stato di base ed è per questo motivo che i postumi di una sbornia sono esperienze così spiacevoli.

I nostri cervelli sono così efficienti nel tornare alla normalità che con un uso regolare abbiamo bisogno sempre più della droga per sentire il "processo A" e il "processo B" di opposizione inizia quasi istantaneamente. Presto, come ha sperimentato la stessa Grisel, abbiamo bisogno della droga o delle sostanze solo per sentirci normali e senza di esse avvertiamo solo l'impatto negativo del "processo B".

Una motivazione chiave per rimanere sobria è stata la sua determinazione a trovare una cura per la dipendenza.

All'inizio della sua carriera, la Grisel e altri scienziati nel suo campo erano convinti che avrebbero trovato rapidamente quella cura, ma quando la comprensione neuroscientifica si è approfondita ha rivelato quanto non capiamo.

"Nel libro", riflette, "ero scioccata per non poter dire che la neuroscienza stia facendo passi da gigante su questo fronte. Non mi è sembrato vero. "

Sebbene non possa ancora offrire un interruttore magico per disattivare la dipendenza, ora crede che gran parte della risposta non stia nel manipolare il DNA, ma nell'incoraggiare l'amore, la compassione e le relazioni umane.

Con più farmaci ad alta potenza disponibili in modo più ampio che mai, insieme ad un mare di tecnologia avvincente che attrae adulti e bambini a "rovinare le nostre vite controllando gli aggiornamenti proprio come gli utenti scartano le loro vite sniffando cocaina", Grisel ritiene che abbiamo bisogno di una serie di tattiche per affrontare il problema globale della dipendenza.

"Le persone accanto a noi sono un ovvio punto di partenza", aggiunge.

Con sua figlia di 16 anni e i suoi figliastri ormai adulti, lei e suo marito hanno dato la priorità a rimanere emotivamente connessi ai propri figli e, quando sono preoccupati per il loro comportamento, a condividere i propri sentimenti piuttosto che a dire ai propri figli cosa fare.

“Dirò: 'Ti amo e sono davvero preoccupato per questo. Se hai bisogno di aiuto, te lo darò io", dice Grisel. "Ma sarò anche chiara che non ho intenzione di avvallare il loro comportamento". Nonostante abbia scelto di fare il genitore in modo diverso dal modo in cui è stata educata, Grisel ora riflette sui suoi genitori con compassione, credendo che se hai un figlio che è un tossicodipendente, "È una situazione quasi impossibile in cui trovarsi ed è molto difficile sapere cosa fare".

Decenni di ricerca ed esperienza hanno portato Judith Grisel a credere che il predominio delle sostanze e delle attività che creano dipendenza nella vita contemporanea stiano portando la società sull'orlo di un buco nero che crea dipendenza e che è solo collegandosi tra loro che possiamo evitare di essere risucchiati

"In questo momento siamo in una fase crescente di evasione e farmacologia, questa epidemia di dipendenza è davvero un'epidemia di evitamento. Soprattutto abbiamo bisogno di modi migliori per far fronte alla vita ed essere presenti alle nostre esperienze”.

Nonostante le sue preoccupazioni, ha speranza.

“Ultimately you can’t avoid yourself.
It didn’t matter how high I got, I was stuck with myself.
I think we’re soon going to get to that point as a society and then we might finally have our moment of truth”.

Quindi, scopriremo che la via d'uscita dalla dipendenza era in realtà dentro di noi, da sempre.

Traduzione in italiano da:

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